Égypte ancienne: un système pyramidal qui a fonctionné | Histoire Nouvelles


La pandémie de «l’État défaillant» qui engloutit le Moyen-Orient depuis de nombreuses années semble maintenant se propager à certaines des sociétés les plus riches et les plus avancées sur le plan technologique au monde.

Le dernier pays à entrer dans la mêlée de la fragilité est les États-Unis. La fragilité de l’État américain est évidente dans sa gestion désastreuse et son incapacité à minimiser le coût humain de la pandémie COVID-19. Cela est également apparent dans la pagaille politique qui a suivi le cirque politique coûteux qui a passé pour une élection, ainsi que le tribalisme de plus en plus vicieux qui dévore ses liens sociétaux et ses institutions.

Ce triste état de choses a déclenché des prédictions malheureuses selon lesquelles les États-Unis, à l’instar de leur ancienne superpuissance rivale, l’Union soviétique, sont au bord d’un effondrement spectaculaire.

Bien qu’il y ait un certain espoir que la nouvelle administration Biden puisse réparer les dommages causés par Trump pendant sa présidence catastrophique et tirer le pays du bord de l’effondrement, il ne fait aucun doute que les États-Unis sont au milieu du déclin et de la décomposition. Non seulement d’autres États puissants ont réduit le fossé géopolitique et économique entre eux et le pays autrefois considéré comme la «seule puissance mondiale dominante», mais l’Amérique elle-même semble s’effondrer.

Cela signifie que la montée et le déclin de l’Amérique ont été spectaculairement rapides.

Ce n’est pas ainsi que cela devait être. Les fondateurs des États-Unis avaient l’intention de construire un système politique qui résisterait à l’épreuve du temps. Ils ont communiqué ce désir à travers l’iconographie et la symbologie de l’Égypte ancienne. De l’obélisque colossal érigé dans la capitale pour commémorer George Washington, à la pyramide au revers du grand sceau des États-Unis, les premiers dirigeants d’Amérique ont largement utilisé les symboles de l’Égypte ancienne pour signifier la force et la durabilité de leur jeune État. Washington, DC, aurait même une pyramide réelle aujourd’hui, si la conception ostentatoire d’un certain John Pope pour le mémorial de Lincoln avait été approuvée par le Congrès.

Il y avait une logique à leur utilisation des symboles de l’Égypte ancienne, et en particulier des pyramides, pour transmettre la longévité – la première pyramide d’Égypte a été construite il y a près de cinq millénaires et est toujours debout. Pendant ce temps, la civilisation égyptienne antique qui a construit la pyramide susmentionnée avait une histoire enregistrée d’environ trois millénaires (du début de l’ère dynastique avant 3000 avant JC à la chute de la dynastie ptolémaïque en 30 avant JC).

L’Égypte a sans aucun doute traversé plusieurs périodes de transition et s’est brièvement divisée pendant ces 3000 ans. Cependant, la civilisation égyptienne n’est pas entrée dans un «âge sombre», même pendant ces périodes dites intermédiaires. Au lieu de cela, il est devenu plus localisé, avec une décentralisation du pouvoir, une plus grande égalité économique et une plus grande mobilité sociale. De plus, même les conquérants étrangers de l’Égypte ancienne, tels que les Macédoniens, les Perses et les Hyksos, ont adopté les méthodes égyptiennes plutôt que d’imposer les leurs.

Pour mettre cette longue histoire en perspective, les pyramides étaient déjà anciennes lorsque les Romains de l’Antiquité ont pris le contrôle de l’Égypte et l’ont transformée en une province de leur empire. Au cours des quelque deux millénaires qui ont suivi, soit un millénaire plus court que la durée de vie de la civilisation égyptienne, le monde a été témoin de la montée et de la chute d’innombrables empires, États et civilisations.

Alors, qu’y a-t-il derrière la remarquable résistance de l’Égypte ancienne et y a-t-il des leçons que le monde moderne peut en tirer?

Un système politique parfaitement adapté à son environnement

En bref, les Égyptiens antiques doivent la longévité de leur civilisation à leur succès dans la construction d’un système politique parfaitement adapté à leur environnement. «L’État a duré parce que sa structure fonctionnait parfaitement, en particulier dans cet environnement naturel particulier et il était donc vraiment digne de confiance», explique Zeta Xekalaki, égyptologue grecque titulaire d’un doctorat de l’Université de Liverpool.

Lorsque ce que les climatologues appellent la période humide africaine a pris fin brusquement, provoquant le retour du désert du Sahara à sa sécheresse naturelle, les chasseurs-cueilleurs nomades de ce qui allait devenir l’Égypte ont été confrontés à un choix difficile: s’adapter, passer à autre chose ou périr.

Les personnes qui sont finalement devenues les Égyptiens ont trouvé un moyen de s’adapter à l’environnement changeant qui s’est finalement avéré très efficace et durable. Non seulement ils se sont installés dans la vallée du Nil pour devenir des agriculteurs sédentaires, mais ils ont également réussi à innover de manière efficace pour exploiter la puissante puissance fertile du fleuve et pour tenir à distance l’enfer impitoyable du désert.

«Cela a amené les populations qui sont devenues collectivement les Égyptiens une vision du monde où la gestion était tout», observe Xekalaki. «Pour la vision du monde égyptienne, il n’y avait pas de système alternatif capable de contrôler l’environnement et de sécuriser la richesse aussi efficacement que celui dirigé par un pharaon.»

L’image du pharaon comme un despote bienveillant a été utilisée pour défendre les dictateurs modernes de l’Égypte, en suggérant que les Égyptiens ne comprennent aucune autre façon de gouverner. Il a également été utilisé pour défendre l’autocratie ailleurs dans le monde.

Ces inférences, cependant, sont fondées sur plusieurs malentendus flagrants.

Premièrement, prétendre que le système égyptien antique était supérieur à la démocratie ignore la justification fondamentale de la démocratie. La valeur de la démocratie n’est pas qu’il s’agit d’un système plus stable et plus efficace que l’autocratie, même si c’est souvent le cas, mais qu’elle est plus juste.

Deuxièmement, la façon dont les Égyptiens de l’Antiquité acceptaient l’autorité des pharaons n’était pas si différente de la façon dont les sociétés ultérieures acceptaient le droit divin des rois de régner – une idée que les peuples du monde ont depuis en grande partie abandonnée et à laquelle il serait difficile de revenir, malgré de nombreux exceptions notables.

De plus, l’affirmation selon laquelle le succès de la civilisation égyptienne antique plaide en faveur de l’autocratie ignore les freins et contrepoids qui ont été intégrés au système égyptien.

Bien qu’il soit tentant de penser que l’Égypte était gouvernée par le caprice de son monarque, des preuves historiques suggèrent que les pouvoirs despotiques du roi ont été maîtrisés grâce au concept divin de ma’at (harmonie), qui s’appliquait aussi au pharaon, et un système complexe de lois et de tribunaux laïques. De plus, les femmes de l’Égypte ancienne jouissaient de plus de droits légaux que partout ailleurs dans le monde à tout moment jusqu’au XXe siècle. L’image moderne du paysan et ouvrier égyptien opprimé et opprimé semble également inexacte à la lumière des récentes découvertes archéologiques.

Non seulement les travailleurs égyptiens ont été bien rémunérés pour leur travail, y compris certains rapports sur les soins de santé publics, ils savaient également comment défendre leurs droits. Ceci est exprimé de manière éloquente dans la première (parmi tant d’autres) grèves enregistrées dans l’histoire de l’humanité, lorsque des artisans non payés en Égypte ont abattu des outils pour protester contre les retards de salaire et l’incapacité du système pharaonique à s’acquitter de ses fonctions sous maât.

Au-delà de tout cela, la géographie et la topographie uniques de l’Égypte ont également joué un rôle central dans le développement et l’endurance de la civilisation égyptienne. «La vallée du Nil, bien qu’elle soit au carrefour de la Méditerranée, de l’Asie et de l’Afrique, fonctionne d’une manière différente de tout autre endroit sur Terre», explique Xekalaki.

Les vastes étendues désertiques entourant la vallée du Nil ont agi comme des frontières naturelles et bien définies pour l’État, sans parler de zones tampons défensives. Ils ont également veillé à ce que le pays prenne le temps de développer son propre modèle de civilisation unique en grande partie non perturbé par les menaces extérieures.

Au-delà d’être une île de facto, un autre facteur essentiel du succès de l’Égypte ancienne était son désintérêt pour la conquête et l’expansionnisme pendant la majeure partie de son histoire. De nombreux empires à travers l’histoire se sont finalement effondrés parce qu’ils sont devenus trop grands pour leurs bottes et ne pouvaient plus se permettre de maintenir des dominions aussi énormes.

L’Égypte, en revanche, ne s’est jamais éloignée de ses frontières historiques et a concentré ses énergies sur le maintien de sa prospérité et de sa sécurité intérieures.

Cela était en partie fondé sur la distanciation égyptienne et le mépris des autres civilisations. Les Egyptiens croyaient vivre dans la meilleure société et l’idée de quitter leur paradis sur Terre était impensable. C’est pourquoi le désir d’expansionnisme et de conquête n’a dominé que de brèves périodes dans l’histoire de trois millénaires de l’Égypte ancienne.

L’avantage géographique de l’Égypte s’est érodé au fil du temps, à mesure que la technologie militaire progressait et que d’autres civilisations devenaient plus puissantes. Finalement, l’Égypte a été conquise géographiquement mais pas politiquement ou culturellement. Plus tard, il a été subsumé dans d’autres empires, sa langue, sa culture et ses religions mourant naturellement ou étant délibérément tuées dans le processus.

La vraie leçon de l’Égypte ancienne: un grand gouvernement est la clé du bien-être individuel et de la longévité de l’État

Il est difficile de tirer des leçons claires pour le 21e siècle de l’expérience égyptienne. L’emplacement de l’Égypte dans le Croissant Fertile signifiait qu’elle était au milieu de la zone la plus dynamique du développement humain à l’époque, mais, surtout, elle était protégée contre les menaces des civilisations rivales par son ami et ennemi, le vaste fossé du désert aride enveloppant le ruban fertile. de la vallée et du delta du Nil.

En outre, l’Égypte était si riche et technologiquement avancée qu’elle était, pour la plupart, capable de repérer assez facilement toute menace potentielle. De plus, les étrangers qui sont venus étaient, pour la plupart, des migrants et non des envahisseurs, faisant du pays un creuset diversifié et dynamique.

Dans le monde beaucoup plus peuplé d’aujourd’hui, aucun pays ni aucune société ne bénéficie de ce niveau de protection contre les menaces extérieures. De plus, bien que l’Égypte fût avancée pour son temps et capable de construire des choses que nous aurions du mal à imiter dans le monde moderne, la technologie et la complexité du monde moderne seraient déconcertantes pour l’Égypte ancienne.

Cette complexité s’accompagne d’un niveau accru de vulnérabilité et de fragilité, comme la pandémie COVID-19 nous l’a montré avec sa perturbation des chaînes d’approvisionnement mondiales.

Mais il y a encore deux leçons importantes que les États modernes peuvent tirer des anciens Egyptiens.

Premièrement, l’expérience de l’Égypte ancienne montre clairement que résister à la tentation de la construction d’un empire pourrait être la clé de la longévité d’un État.

Deuxièmement, et peut-être la plus grande leçon que nous puissions tirer de cette ancienne civilisation, concerne le rôle de l’État.

Les dernières décennies ont vu les gouvernements perdre un pouvoir significatif au profit des entreprises mondiales et du secteur privé. Ce processus a commencé avec les pays les plus faibles et les plus pauvres mais s’étend maintenant même aux plus puissants.

La vision du monde néolibérale nous a convaincus que le grand gouvernement est toujours mauvais et que le secteur privé est bien meilleur pour assurer notre prospérité et notre bien-être que l’État.

Les anciens Egyptiens n’ont pas reçu ce mémo.

À l’époque, l’État était responsable de presque tout: s’assurer que les terres étaient correctement gérées et irriguées, collecter et redistribuer les taxes et, surtout, garantir le travail pour tous. Vu à travers le prisme de l’économie keynésienne et du New Deal de Roosevelt, les pyramides n’étaient pas (uniquement) des actes de folie monumentale mais étaient le plus grand et le plus grand projet de création d’emplois que le monde ait jamais connu.

L’Égypte ancienne nous fournit donc une étude de cas intéressante alors que nous nous demandons comment sortir de la crise économique actuelle et nous nous demandons si les gouvernements devraient intervenir pour protéger le travail et le bien-être de tous.

L’expérience de l’Égypte ancienne suggère qu’un plus grand rôle de l’État serait bénéfique tant pour le bien-être de l’individu que pour la viabilité future de l’État lui-même. Cela ne veut pas dire que nous devons déployer une économie dirigée comme celle des pharaons. Après tout, nous ne sommes pas confrontés aux défis centralisés et nationaux auxquels est confrontée une société pré-moderne qui cherche à exploiter la puissance d’un puissant fleuve dans un environnement par ailleurs hostile.

Cela signifie que les gouvernements doivent assumer leur rôle de garants ultimes du bien-être des citoyens et de la répartition équitable des richesses.

Les opinions exprimées dans cet article sont celles de l’auteur et ne reflètent pas nécessairement la position éditoriale d’Al Jazeera.



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