2034, Partie I: Péril en mer de Chine méridionale


La troisième mise à jour était la plus déroutante de toutes. Les commandes du F-35, celui dont le vol avait amené Chowdhury dans la salle de situation tôt ce lundi matin enneigé, s’étaient verrouillées. Le pilote travaillait à travers toutes les éventualités, mais à ce moment, il ne contrôlait plus son avion.

«Si le pilote ne le fait pas voler et que nous ne le faisons pas à distance depuis le porte-avions, alors qui diable est?» Chowdhury s’est cassé contre Hendrickson.

Un membre du personnel junior de la Maison Blanche les a interrompus. «Dr. Chowdhury », a-t-elle dit,« l’attaché de défense chinois aimerait vous parler. »

Chowdhury lança à Hendrickson un regard incrédule, comme s’il acceptait que l’amiral une étoile explique que toute cette situation faisait partie d’une seule blague pratique élaborée et tordue. Mais aucune assurance de ce genre n’est venue. «Très bien, transférez-le», dit Chowdhury en cherchant le téléphone.

«Non, Dr Chowdhury», a déclaré le jeune membre du personnel. “Il est là. L’amiral Lin Bao est ici.

“Ici?” dit Hendrickson. «À la Maison Blanche? Vous plaisantez.”

Le membre du personnel secoua la tête. «Je ne le suis pas, monsieur. Il est à la porte nord-ouest. Chowdhury et Hendrickson poussèrent la porte de la salle de situation, se précipitèrent dans le couloir jusqu’à la fenêtre la plus proche et regardèrent à travers les stores. Il y avait l’amiral Lin Bao, resplendissant dans son uniforme de service bleu avec des épaulettes en or, debout patiemment avec trois escortes militaires chinoises et un civil à la porte nord-ouest parmi la foule croissante de touristes. C’était une mini-délégation. Chowdhury ne pouvait pas comprendre ce qu’ils faisaient. Les Chinois ne sont jamais impulsifs comme ça, pensa-t-il.

«Jésus», marmonna-t-il.

«Nous ne pouvons pas simplement le laisser entrer», a déclaré Hendrickson. Un groupe de superviseurs des services secrets s’est réuni autour d’eux pour expliquer que le contrôle approprié pour qu’un fonctionnaire chinois puisse entrer à la Maison Blanche ne pouvait pas être accompli en moins de quatre heures; c’est-à-dire, à moins d’avoir obtenu l’approbation du POTUS, du chef d’état-major ou du conseiller en sécurité nationale. Mais tous les trois étaient à l’étranger. La télévision était à l’écoute des dernières mises à jour sur le sommet du G7 à Munich, qui avait laissé la Maison Blanche sans président et une grande partie de son équipe de sécurité nationale. Chowdhury était le principal membre du personnel du NSC à la Maison Blanche à ce moment-là.

«Merde,» dit Chowdhury. «Je vais là-bas.»

«Vous ne pouvez pas y aller», a déclaré Hendrickson.

«Il ne peut pas entrer ici.

Hendrickson ne pouvait pas argumenter sur la logique. Chowdhury se dirigea vers la porte. Il n’a pas attrapé son manteau, même s’il était en dessous de zéro. Il espère que quel que soit le message que l’attaché de défense doit délivrer, il ne prendra pas longtemps. Maintenant qu’il était dehors, son téléphone personnel a capté un signal et a vibré avec une demi-douzaine de messages texte, tous de sa mère. Chaque fois qu’elle regardait sa fille, elle le piquait de questions domestiques banales pour lui rappeler la faveur qu’elle rendait. Bon sang, pensa-t-il, je parie qu’elle ne peut plus retrouver les lingettes pour bébé. Mais Chowdhury n’a pas eu le temps de vérifier les détails de ces textes alors qu’il marchait le long de la pelouse sud.

Aussi froid soit-il, Lin Bao ne portait pas non plus de manteau, seulement son uniforme, avec son mur de médailles, ses épaulettes furieusement brodées en or et sa casquette d’officier de la marine à pointes bien serrée sous son bras. Lin Bao mangeait avec désinvolture dans un paquet de M & M’s, ramassant les bonbons un par un avec les doigts pincés. Chowdhury passa la porte en acier noir à l’endroit où se tenait Lin Bao. «J’ai un faible pour vos M & M», dit l’amiral d’un air absent. «C’était une invention militaire. Le saviez-vous? C’est vrai – les bonbons ont d’abord été produits en masse pour les IG américaines pendant la Seconde Guerre mondiale, en particulier dans le Pacifique Sud, où ils avaient besoin d’un chocolat qui ne fondrait pas. C’est votre dicton, non? Fond dans ta bouche, pas dans ta main. » Lin Bao lécha le bout de ses doigts, là où la couleur des bonbons avait saigné, tachant sa peau d’un pastel marbré.

«À quoi devons-nous le plaisir, Amiral? Demanda Chowdhury.

Lin Bao a regardé dans son sac de M & M’s, comme s’il avait une idée précise de la couleur qu’il aimerait goûter ensuite mais ne pouvait pas vraiment la trouver. Parlant dans le sac, il a dit: «Vous avez quelque chose à nous, un petit bateau, très petit – le Wén Rui. Nous aimerions qu’il revienne. Puis il prit un M&M bleu, fit une grimace, comme si ce n’était pas la couleur qu’il cherchait, et le plaça quelque peu déçu dans sa bouche.

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